Law – A Legal Intervention to Assist Women Sustainability


By Joshika Saraf, Jindal Global Law School.

Law  is  defined   as  a  set of rules  and  regulations  enforced  and  enacted  by   well-defined   government agencies  that  are governed by concepts of ethics and etiquettes  which  everyone  has  to obey and abide by. Since  it  is  a  regulator  of  both the  society as well  as  individual  behaviour  of  the  members  within  it  and  functions  through  its  widespread  organisations  or   practices  as  a prominent  body  of  beliefs,  law  cannot  be  a  static  instrument.  Its  role  in  the  society  and  the  fact  that  it  binds  the  contrasting  human  aspects  is  vital.  Support  from  the  state  party  in  power  and  the  acceptance  of  change  through  law  enforced  by  them  are  important  in  experiencing  the  effects  law  brings  into  the  society.  It  brilliantly  balances  the  two  extremes  of  the  complexity  of  the  overall worldly  changes  on  one  hand  and  the  everlasting  values  embedded  in  law  on the  other.

The  worldly  changes  or  the  social  changes in  the  words  of  Lawrence  Friedman  and  Jack  Ladinsky  refers  to  ‘non  repetitive  alteration  in  the  established  modes  of  behaviour  in  the  society’ (Friedman  and  Ladinsky  1967:  50).  It  is  bound  to  occur  only  when  the  prevailing  norms  and  social  structure  as  a  whole  undergo  some  variation. Law  is  an  integral  part  of  the  society  and  thus  cannot  be  looked  at  as  a  separate  entity  that  requires  professional  isolation.  It  was  regarded  that  any  arbitrary  power  over  human  beings  undermined  the  very  notion  of  liberty  and  therefore  only  regulations  in  the  light  of  social  good  that  seek  to  promote  the  common  good  of  the  society  must  be  adhered  to.  ‘Law permeates all realms of social behaviour.  Its pervasiveness  and  social  significance  is  felt  in  all  walks  of  life’  (Vago  1988:  1).  Early  sociologists  such  as  Durkheim  and  Gurvich  view  that  ‘the  law  in  any  social  system  is,  in  fact,  a fundamental  framework  (a  skeleton,  if  you  like)  of  the  nature  of  all  its  forms  of  associations  and  institutions.  If  we  know  the  law  of  any  society,  we  have  an excellent  outline  of  the nature  of  the social  system  as  a  whole’  ( Fletcher  1981:  33; quoted in Cottrell).  Friedmann  looked  into  depth  of  the  legal  system  and  regarded  that  ‘legal  culture  in  the  form  of  climate  of  social  thought  and  social  force  determines  how  law  used,  avoided  or  abused’ (W. Friedmann,  also  quoted  in  Law  and  Social  Transformation).  Aristotle,  keenly  envisioned  a  perfect  society  and   stated  that  ‘We  call  that  legal  and  just  which  makes  for  and  preserves  the  well-being  of  the  community  through  common  political  action’ (Aristotle).   Thomas  Aquinas  stated  that,  ‘Law,  strictly  understood,  has  as  its  first  and  principal  object  the  ordering  of  common  good’ (Thomas Acquinas).  In  the  words  of  Stammler,  law  is  inevitably  implied  in  the  idea  of  corporation  and  harmonisation   of  individual  purposes  with  that  of  the  society (Stammler).  In  the  views  of  Bentham,  ‘Public  good  ought  to  be  the  purpose  of  every  legislator  and  general  utility  ought  to  be  the  foundation  of  every  reasoning’  (Jeremy Bentham; 1894).  His  approach  specifically  was  based  on  the  theory  of  utilitarianism,  wherein,  utility  is  defined  as  “greatest  good  for  the  greatest  number”  ( ).  Ihering’s theories in contrast focus more on social utilitarianism.  He  establishes  that  ‘between  human  purpose  and  human  action  there  is  a  relation  analogous  of  cause  and  effect’  (Ihering).  According  to  him,  the  mutual  balance  between  the  individual  interests  and  social  obligations  can  be  bought  by  law.  The  task  of  legislation  is  to  create  the  scenario  perceived  and  expected  by  the  individuals  at  every  point  of  time.  Duguit  quoted  that, ‘ law’s  function  was  to  promote  social  solidarity,  and its  validity  grew  from  its  competence  to  prevent  or  remedy  social  disorder’ (Duguit,  also  quoted  in  Law  and  Social  Transformation).  This  concept  of  social  solidarity  enabled  limiting  powers  of  the  legislation.  Roscoe  Pound  emphasizes  on  the  idea  of  analysing  the  individual  desires  and  social  lives  of  each  and  every  individual  to  gradually  bring  them  all under  the ambit  of  law. Karl  Marx  held  that  class  conflict  determined  the  morality  of  law  to  a  great  extent.  His  approach  ‘that  law  is  an  instrument  of  approach  warns  against  misuse  of  law  and  focuses  on economic  restructuring  of  resources  and  eliminating  exploitations’ (Karl Marx). Laws  have  to  be  prepared  keeping  in  mind  the  fact  that  there  must  perfectly  bridge  the  gap  between  the  makers  of  law  and  the  common  man.  Law  clearly  regulate  each  and  every  segment  of  the  society,  such  as,   Family  by  keeping  a  check  on exploitation  in  the  name  of  norms,  State  through  protecting,  regulating  and  facilitating  vital  activities,  managing  Non  Profit  Bodies  and  Market  by  monitoring  the  inputs  of  the  business  and  safeguarding  the  interests  of  the  buyers,  sellers  and intermediaries.  The  fact  that  law  too  undergoes  a  change  with  the  change  in  time  and  condition  is  evident  through  phases  of  LPG (Liberalisation,  Privatisation  and  Globalisation)  and  evolution  of  anti-discriminatory  policies .  The  government  who  makes  laws  must  make  them  for  the  benefit  of  the  citizens  and  the  laws  made  must  not  be  exploitative  or  a  result  of  corruption. There  must  be  transparency  and  accountability  in  the  system  and  the  society  where  the  laws  would  ultimately  be  enforced,  must  be  consulted.  Governmental  policies  such  as  National  Rural  Employment  Guarantee  Act  (NREGA)  which  helps in  irradiating  the  problem  of  unemployment,   Food  for  Poor  (FFP)  that  provides  two  square  meals  to  the  poor,  Education  for All  which  aims  at  meeting  the  literacy  problems  and  many  such  policies  are  examples  of  laws  that  act  as  an  instrument  of  social  change.  Compared  to  other  factors  of  social  transformation  like  rebellion,  social  movement  sit-in  protests  and  violence,  transformation  through  law  is  more  systematic,  conscious,  rational,  peaceful  and  based  on  social  dialogue (Steven Vago).  The  elaborate  institutional  arrangements,  explicit  techniques  and  effective  processes  that  law  employs  add  to  its  strength  of  social  control  (A.R. Blackshield).  Since  law  in  a  democracy  reflects  the  general  will  of  all  the  individuals,  it  is  well  accepted.  Law  appealing  to  the  moral  sentiments  of  the  people  appeal  to  their  traditionalistic  sentiments.  The  fear  of  punishment  and  the  greed  for  rewards  motivate  the  individuals  to  be  abiding.  Remedial  mechanisms  guaranteed  by  the  legal  mechanisms  build  in  confidence  among  people  that  they  would  not  be  denied  justice. However,  it  may  not  be  possible  to  change  the  mind-set  of  the individuals  in  the  society  since  many  of  the  beliefs  may  have  passed  from  generation  to  generation.  H.L.A.  Hart’s  relation  between  “primary  rule  of  obligation”  and  “secondary  rules  of  recognition”  talk  about  ‘how  community’s  will  to eschew  violence  and  to  practice  coexistence  should  complement  the  modern  world’s  systematic  approach  of  formulating  the  legal  rules, bringing  orderly  changes,  and  adjudicating  the  disputes’  (H.L.A. Hart).  Social  justice  as   a  branch  of  law  requires  the  legislation  to  be  drafted  in  a  manner  that  each  and  every  individual  of  the  society is  placed  at  the  same  level  and  there  is  no disparity.  Obviously,  it  calls  for  providing  special  advantages  to  the  vulnerable  sections  of  the  society  and  puts  pressure  on  the  parties  to  treat  every  individual  equally  in  the  eyes  of  law  within  the  democratic  framework.

images (6)

Domestic  Violence,  especially  against  women,  is  one  of  the   most  challenging  social  issues  posing  some  serious  complications  in  the  field  of  social  jurisprudence.  It  is  extremely  shocking  and  unfortunate  how  the  very  place  that  is  expected  to  provide  a    protective  shade  to  women  by  being   a  sphere  of  tranquillity  and  in-tune  has  gradually  become  the  place  that  takes  away  her  dignity  through  violence  by  the  hands  of  her  very  relations.  Behind  the  closed  doors  of  her  own  homes,  women  have  been  tortured  and  beaten  up  without  any  mercy  and  fault.  According  to  the  Merriam-Webster  dictionary  definition, domestic  violence  is,  ‘the  inflicting  of  physical  injury by  one  family  or  household  member  on  another ; also:  a  repeated /  habitual  pattern  of  such  behaviour’(Merriam-Webster  dictionary,  also  quoted  in  Even  though  the  definition  makes  it  evident  that  violence  could  be  against  any  member  of  the  family,  it  is  fair  to  say  that  most  of  the  times,  it targets  women.  They  have  been  ill-treated  and  deprived  of  their  right  to  life  and  personal  liberty  as  provided  in  the  Constitution  (  The  violence  could  be  physical;  in  the  form  of  beating,  punching,  slapping,  choking,  pushing  or  even  denying  medical  care  thereafter.  It  could  be  sexual,  which  includes forced sex  with  the  partner  or  sex  without  contraception  thereby  increasing  the  chances  of  STD’s.  Emotional  or  psychological  abuse  is  experienced  when  a  woman  is  kept  in  a  situation  where  she  is  constantly  humiliated  and  embarrassed,  isolated  from  relationships,  blackmailed, controlled  to  do  exactly  what  is  told  to  her  and  constantly  criticised  and   put  on  low  self-esteem  each  time. It  drives  her  into depression  and  many  a  times  me  may  get  into  drugs  or  even  worse,  suicide.  Economic  violence  occurs  when  a  woman  is  financially  dependent  on  her  partner  who  has  control  over  all  her  economic resources.  Name  calling,  humiliating,  falsely  accusing  and  disrespecting  are  some  aspects  of  verbal  abuse.

According to a latest report prepared by India’s National Crime Records Bureau (NCRB), a crime has been recorded against women in every three minutes in India. Every 60 minutes, two women are raped in this country. Every six hours, a young married woman is found beaten to death, burnt or driven to suicide  ( ).  The  number  of cases  of  Domestic  Violence  have  gone  up  drastically.  A  report  in  The  Times  Of  India  stated  that  the  rate  had  increased  to  44%  women  in  2006  (The  Times  Of  India,  9th November  2006).A  woman  undergoes  violence  all  her  life  right  from  pre-birth,  when  a  she  is  forced  to  go  through  sex  selective  abortion,  thereby  dropping  the  sex  ratio  drastically.  This  stage  is  followed  by  infancy  where  she  becomes  a  victim  of  female  infanticide and  emotional  and  psychological  abuse,  as  a  result  of  which  she  ends  up  losing  the  capabilities  to  contribute  to  the  society  in  any  form  and  end  up  being  a  “burden”  on  her  family  who  gradually  becomes  indifferent  to  her  basic  needs  and  in  many  cases  end  up  getting  the  household  work  done  from  her. In   India,  a  recent  survey  reported  10,000  cases  of  female  infanticide  annually.  The  figure  does  not  take  into  account  the  number  of  abortions  performed  to  prevent  the  birth  of  a  child  (The U.S. State Department’s  annual  survey of  human  rights ,  published 25 February, 2000;  quoted  in ).   This  is  followed  by  girlhood  where  a  woman  may  experience  brutalities  in  the  name  of  norms  and  customs,   such  as  child  marriage, female  genital  mutilation,  incest  and  physical,  sexual  and  psychological  abuse.  It  has  been estimated  that  nearly  130  million women  worldwide  have  undergone  FGM  and  that  approximately  two  million  undergo the procedure every  year ( ).  These  social  beliefs  follow  the  system  of  patriarchy,  thereby  leaving  the  women  in  a  condition  worse  than  slaves  in  their  own  houses  and  exploiting  them  to  an  extent that  they  end  up  losing  their  identity  in  the  world.  Often,  women  are  subjected  to  child  prostitution  and  pornography  which  make  them immune  to  sexual  diseases ,  specially  AIDS,  for  which  they  may  not  even  seek  any  medical  treatment,  keeping  in mind  their  supressed  state  in  the  community.  Women  are  tricked  and  trafficked  by  their  own  families  who  can  no  longer  afford  to  bear  expenses  at  their  cost  and  thus  sacrifice  them.  While  in  countries  like  Nepal  child  prostitution  is  seen  as  a  tradition,  in  Northern  Ghana  and  parts  of  Southern  India,  the  girls  are ‘denoted’  to  priests  or  temples. During  adulthood,  women  are  subjected  to  acid  attacks  due  to  reasons  like  denial  of  proposals,  insufficient  dowry  or  family  related  issues. This  stage  also  makes  the  woman  prone  to  dowry  death,  homicide  and  honour  killings  which  are  murdering  women  in  the  name  of  protecting  the  honour  of  the  family  since  the  woman  killed  was  suspected  to  have  committed  adultery  or  was  raped.  In 1997, more than 300 women were victims of these so-called  “honour”  crime  in just one province of  Pakistan  ( ).   There  are  diverse  causes  of  domestic  violence  against  women  but  the  cultural  definitions  of  the  role  of  each  sex  and  the  different  expectations  out  of  two  individuals  in  a relationship together  with  the  acceptance  of  age  old,  sexist  customs  play  a  key  role  establishing  male   superiority  and  female  inferiority.  The  very  notion  that  family  is  under  male  domination is  the  root  of  the  cultural  cause.  The  economic  causes  of  women   discrimination  include  her  financial  dependence  on  men  because  of  their  limited  access  to  training  and  education  for  employment.  There  are  a  number  of  legal  aspects  contributing  to  the  same.  These  apart  from  the  fact  that  there  is  low  literacy  among  women  to  actually  understand  and  interpret  laws  include,  insensitive  and  unhelpful  treatment  from  police  and  other  members  of  judiciary,  unfavourable  laws  regarding  child  custody,  inheritance  and  divorce  and  lack  of  legal  status  given  to  them  both  in  written  law  as  well as  practice.  Limited   participation  and  under  representation  of  women  in  all spheres  of   politics,  the  notion  that  families  are  beyond  the  control  of  the  state  and  the  fact  that  domestic  violence  is  not  taken  seriously  heave  the  women  vulnerable  and  helpless.Many psychiatric disorders are risk factors for domestic violence, including several personality disorders: all Cluster B PDs,especially antisocial), paranoid and passive-aggressiveBipolar disorderschizophreniadrug abusealcoholism and poor impulse control are also risk factors. It  is estimated that at least one-third of all abusers have some type of mental  illness  ( ).It  has  been  proved  that  men  addicted  to  alcohol  take  their frustration  on  their  wives  and  thus  need  counselling  (The Times  of  India,  24th  May  2012).  Several  social  theories  have  been  offered  to  explain  the  menace  of  domestic  violence.  The Resource Theory established   by William Goode (1971).  He states  that  women  who  depend  on  their  respective  partners  for  their  financial  needs  are  more  likely  to  tolerate  domestic  violence  as  they  figure  it  to  be  the  easiest  solution  out  of  conflicts,  thereby  not  risking  the  future  of  their  children  or  in  case  they  are  handicapped.  Another social theory explaining domestic violence is the stress theory.  According  to  this,  males  living  in  poverty  may  see  domination  over  their  wives  as  the  only  way  to  keep  up  to  their  “successful  manhood”.  Domestic  Violence  may  not  be  a  cause  of  stress  due  to  poor  financial  state  but  may  be  a  response  to  it.  Social learning theory is yet another cause.  It  is  obvious  that  one  tends  to  practice  what  one  experiences.  Someone  who  has  seen  only  violence  throughout  his  life  is  bound  to  carry  on  with  the  same  vicious  circle.  The  effects  of  domestic  violence  are  not  just  the  physical  injuries  and  chronic  health conditions  of  the  woman whose  basic  fundamental  rights  have  been  violated, which  might  ultimately  lead  to  her  suicide,  they  on  the  contrary  impact the  society  as  a  whole.  The  child  who  witnesses  domestic  violence  may face  psychological  as  well as  developmental  issues.  It  might  put  his  self-esteem  low  and  impact  not  only  his  intellectual abilities  and  health  but  also  his social  life  and  outlook  of  the  world.  The  traumatic  experience  might  put  him  and  the  primary  victim  in  depression  and  they  may  suffer  from  nightmares  and  flashbacks.

images (5)

A  study  conducted  by  researchers  from  the  Harvard  School  of  Public  Health  established  that  victims  of  domestic violence  are  more  likely  to  suffer  through  asthma  (The  Times  of  India, 11th  May  2007).  On  hearing  about  the  stories  of  pains  and  discrimination,  professionals  too might  undergo  Vicarious  Trauma (VT). A  number  of  laws  have  been  made  by  the  State  parties  to  protect  and  safeguard  women  from  getting  discriminated  against.  One  such  effort  was  CEDAW  (Convention  on  Elimination  of  Domestic Violence  among  Women  which  was  adopted  by the  United  Nations  General  Assembly  on  1993.  This  was  the  first  ever  instrument  dealing  exclusively  with    violence  against  women and  provided.  Further,  through  the  means  of  The Vienna  Accord    (1994),  during  the  World  Conference  of  Human  Right,  it  was  held  that  the  rights  of  women  are  ‘an inalienable, integral and indivisible part of universal human rights’ ( ).  The  Beijing  Platform  of  Action  (1995) established  prevention  of  women  against  domestic  violence  as  one  of  its  12  strategic  aims.  In  1992,  the  committee  looking  over  CEDAW  adopted  General  Recommendation  19  that  accounted  to penalize  anyone  who  questioned  a  women’s  right  to  enjoy  their  freedom  to  the  extent  that  men  do.  The  UN  General  Assembly  adopted  an  Optional  Protocol  to  CEDAW  in  1999  to  ensure  that  the  complaints  are  received,  recorded  and  action  is  taken  instantly.  ‘The Protection of Women from Domestic Violence Act 2005 was brought into force by the Indian government from October 26, 2006. The Act was passed by the Parliament in August 2005 and assented to by the President on 13 September 2005. As of November 2007, it has been ratified by four of twenty-eight state governments in India; namely Andhra PradeshTamil NaduUttar Pradesh and Orissa. Of about 8,000  criminal  cases  registered  all  over  India  under  this  act,  Rajasthan had  3440  cases,  Kerala  had  1,028  cases,  while  Punjab had  172  cases  registered’  (The Tribune, Chandigarh, India – Punjab;  also quoted in )Other  such  provisions  where  women  can  seek  remedy  are Inter  American  Convention  on  the  Prevention;  Punishment  and  Eradication  of  Violence  against  Women; The  African  Convention on  Human  and  People’s  Rights ,  including  its  Additional  Protocol  on  Women’s  Rights;  Domestic  Violence  to  Women  Prevention  Bill, etc. Even  though,  law  is  playing  its  role  in  improving  the  existing  gravity  of  the  problem,  serious  efforts must  be  taken  to  educate  the  women  about  her  rights  and  consistent  support  must  be  provided  to  her  through  the  means   counselling,  shelter,  financial  upliftment,  a  more  sensitive  and  effective  judicial  staff,  employment through  the  means  of  vocational  training  and  increase  in  the  existing  number  of  health centres.  Men  must  be  held  accountable  for  the  consequences  of  their  immature  actions  and  not  set  free in  the  name  of  customs  and  traditions.  They must be introduced to alternative models of masculinity.  They  must  be  counselled  to  solve the  problem  of  drug  and  alcohol  abuse.  Adolescent  girls  must  be  taught  to  live  with  dignity  and  self-esteem  while  the boys  must  be  taught  to  respect  women.  They  both  must  be  educated  on  safe  sex  and  drug  related  issues.  Also, textbooks highlighting gender stereotypes must be eliminated.  While  religious  leaders  and  scholars  must  re-evaluate  religious  texts  to  promote  equality,  scholars  must  take  out  accurate  statistics  to  study  the  roots  and  seriousness  of  the  problem.  It  is  the  task  of  the government  as  well  as  non-governmental  organisations  to  not  only  ensure  that  the  victim  gets  compensated  but  also  her  safety  after  she  leaves  the  house  of  the  offender. The  government  must  be  accountable  for  its  actions  and  ensure  it  is  extremely  gender  sensitive.  It  can  thus  be  concluded  that  despite  the  fact  that  laws  are  present  to curb  the  problem  of  domestic  violence,  it  continues  to  exist  due  to  the  prejudices  and  in  fact  more  often  due  to  the  fact  that  people  who  are  benefitting  out  of  the customs  do  not  want  to  open  their  eyes  to  change  and  people  who  really  need  change  are  too oppressed  to  raise  a voice.  Efficiency  in  the  existing  laws  together  with  education  and  training  alone  can  make  a  difference.  A woman  is  a  silent  soldier  who  will   continue  to  be imprisoned  in  a  room with  a  door  that’s  unlocked  and  opens  inwards;  as  long  as  it  does  not  occur  to  her  to  pull  rather  than  push.  The fact of the matter is, it’s “Patriarchy” that says men are stupid, monolithic, unchanging, and incapable. It’s patriarchy that says men have animalistic thinking and just can’t stop themselves from harassing/assaulting. It’s patriarchy that says men can only be attracted by certain qualities, can only have particular kinds of responses, and can only experience  the  world  in  narrow  ways. “Feminism” holds that men are capable of more-that they are much more than that.


  1. Friedman  and  Landinsky  (1967:  50);  Columbia  Law  Review
  2. Vago  (1988:1);  Law  and  Society;  Englewood  Cliffs, N.J. :  Prentice  Hall,  (1987)  c  1988
  3. Cottrell  R  (1992);  The  Sociology  of  Law:  an  introduction;  Londox  Butterworth
  4. Aristotle;  Politics;  Dover  Publications
  5. Thomas  Acquinas;  (1947);  Summa  Theologica;  Benzinger  Brothers  Edition
  6. W.  Friedmann; Law  and  Social  Transformation;  P.  Ishwara  Bhat;  Eastern  Book  Company
  7. Jeremy  Bentham;  1894;  Theory  of  Legislation;  London  Trubner
  8. Ihering;  2000;  Julius  Stone;  The  Province  and  Function  of  Law;  Universal  Public  Co,  New  Delhi,  2000
  9. Duguit;  Law  and  Social  Transformation;  P.  Ishwara  Bhat;  Eastern  Book  Company
  10. Karl  Marx;  R.W.M.  Dias;  Jurisprudence;  5th  edn,  Aditya  Books,  New  Delhi 1994);  Page  397-98
  11. W.  Friedmann;  Legal  Theory;  5th  edition,  Universal ,  New  Delhi  1960,  rep  2003
  12. H.L.A  Hart;  The concept  of  law  (1961);  Clarendon  Press
  13. Steven  Vago;  Law  and  Society;  Prentice  Hall  (2003)
  14. A.R.  Blackshield;  Law  and  Social  Transformation;  P.  Ishwara  Bhat;  Eastern  Book  Company
  15. Domestic  Violence;  Merriam  Webster;  retrieved,  14th  November  2011
  16.  Goode,  William  (1971);  Force  and  Violence  in  the  Family;  Journal  of  Marriage  and  Family  (National  Council  on  Family  and  Relations)  33(4)624-36


Written By: Joshika Saraf

Subscribe For Latest Updates

Signup for our newsletter and get notified when we publish new articles for free! One email per day only.